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Inicio arrow Información arrow Preguntas Frecuentes (FAQ) arrow ¿Qué es el calentamiento global?
¿Qué es el calentamiento global? Imprimir E-Mail

Por la Dra. Carla GIAI

Uno de los temas ambientales más difundidos en los diarios y en la tele es, sin dudas, el del aumento de la temperatura de la Tierra. Pero, ¿a qué se refieren exactamente con este fenómeno, que los científicos llaman calentamiento global? ¿Es lo mismo que efecto invernadero? ¿Significa que va a hacer más calor en todo el planeta? En este pequeño artículo vamos a tratar de contestar estas preguntas...y algunas más.

Nuestra atmósfera: las paredes de un gran invernadero

La capa de aire que rodea a la Tierra, o atmósfera, es la “responsable” de que la superficie terrestre sea habitable. ¿Vieron cuando en el verano jugamos afuera o vamos a la pileta nos dicen que debemos usar protector solar para evitar que el sol dañe nuestra piel? Con nuestro planeta pasa algo similar: sin la atmósfera no existiría un “filtro” a la cantidad de rayos ultravioletas provenientes del sol que llegan a la superficie de la Tierra, lo que haría imposible el desarrollo de vida.

 

Si esta función les parece muy importante, piensen en la siguiente: sin la atmósfera, la temperatura en la superficie terrestre rondaría los -18℃. Sí, leyeron bien: ¡menos-18-grados-centígrados! ¿Cómo es entonces que durante el verano, por ejemplo, la temperatura puede llegar a los 30℃ o más grados? Para poder contestar esta pregunta, veamos primero cómo está compuesta la atmósfera.

Cerca de la superficie terrestre, es decir en la capa de aire que nos rodea desde el suelo hasta unos 9 a16 kilómetros hacia el cielo, la atmósfera terrestre está compuesta, casi en un 99 %, por nitrógeno y oxígeno. El 1 % restante está compuesto casi completamente por argón, pero también por cantidades muy pequeñas de dióxido de carbono (CO2), ozono, vapor de agua, monóxido de carbono, metano, óxidos de nitrógeno (no confundir con el nitrógeno mencionado anteriormente) y algunos otros compuestos en cantidades aún menores.

Sin embargo, el hecho de que solamente representen una parte muy chiquita de la atmósfera no significa que no tengan importancia. Estos son los compuestos que contribuyen a que la superficie terrestre tenga una temperatura promedio que permita la vida tal como la conocemos. Es decir, son los “responsables” del llamado efecto invernadero, ya que atrapan o absorben la radiación infrarroja -que se manifiesta como calor- emitida por la Tierra luego de recibir los rayos del sol. Este fenómeno es similar al que ocurre con el vidrio de las paredes de un invernadero donde se cultivan plantas, de ahí su nombre. Si no existieran estos gases, el calor se perdería hacia el espacio, que es lo que sucede en otros planetas sin atmósfera.

Pero entonces, ¿qué es el calentamiento global?

Por calentamiento global se entiende el aumento en la temperatura promedio de la atmósfera y su relación con cambios climáticos. ¿Esto quiere decir que en todo el planeta va a hacer más calor?  No necesariamente. Lo que esto quiere decir es que la temperatura promedio ha aumentado, y posiblemente continúe aumentando. Esta tendencia es aún más notable para la temperatura mínima promedio, o sea, la temperatura registrada por la noche.

Pero los científicos no sólo hablan de aumento de temperatura cuando se refieren al calentamiento global ya que incluyen el aumento en la variabilidad de las precipitaciones, como así también en la ocurrencia de tormentas y huracanes. ¿Qué significa esto? Significa, por ejemplo, que es muy probable que la cantidad de lluvia o nieve que recibe una región varíe mucho con respecto a otros años, ocasionando ciclos de sequías e inundaciones donde antes no ocurrían.

¿Sabemos cuál es la causa del calentamiento global?

Si bien existen varias opiniones al respecto, muchas veces contrarias, los científicos tienen evidencia de que la concentración de gases de efecto invernadero, principalmente CO2, en la atmósfera ha aumentado mucho en los últimos 100 años...y ya leímos cuál es el efecto de estos gases en la temperatura del planeta, ¿se acuerdan?

En 1958, un científico llamado Charles Keeling empezó a realizar mediciones de la concentración de CO2 atmosférico en un observatorio ubicado en Mauna Loa, Hawaii. Estas mediciones permitieron advertir la tendencia de un aumento continuo y pronunciado en la concentración del gas en la atmósfera desde ese año. Pero estos datos no fueron suficientes. Para saber cuándo comenzó este aumento se necesitaba conocer la concentración de CO2  atmosférica mucho antes de 1958.

La reconstrucción del registro de concentración de CO2 en la atmósfera se completó mediante el análisis de burbujas de aire atrapado en el hielo de Groenlandia y la Antártida. Hoy se sabe que el aumento constante de la cantidad de CO2 en la atmósfera  empezó luego de la Revolución Industrial, cuando se empezaron a usar masivamente combustibles de origen fósil, como carbón, gas y petróleo.

Sin embargo, estos combustibles no son las únicas fuentes de CO2. Otra fuente importante de este gas es la deforestación, ya sea como actividad económica para la producción de madera como para el uso de tierras para agricultura, sobre todo cuando para poder establecer cultivos se procede a la quema del material vegetal que queda luego de talar los árboles.

Además, no nos olvidemos que existen otros gases de efecto invernadero. Algunos de estos gases, como por ejemplo los óxidos de nitrógeno o el metano, también han aumentado su concentración en la atmósfera al ser emitidos a partir de múltiples actividades humanas, como ciertas industrias o prácticas agrícola-ganaderas.

¿Cómo nos afecta el calentamiento global?
 
Como los efectos que el clima tiene sobre un determinado ecosistema y sus organismos son muy complejos, es muy difícil predecir cuáles serán los efectos de cualquier aspecto del cambio climático. Tenemos que tener en cuenta no sólo los efectos del cambio de temperatura en plantas y animales, sino también otros factores. Es decir, debemos analizar cuál será el efecto de una mayor cantidad de CO2 disponible para las plantas. Y el efecto de cambios en el patrón de lluvias. O cómo se combinan todas estas cosas entre sí. Y cómo se relacionan las diferentes respuestas de plantas y animales entre sí y entre los sucesivos cambios. Y podemos seguir así por un rato muy largo. ¡Ah! Además, debemos considerar que los efectos posiblemente no serán iguales en todo el planeta, lo que sin duda aumenta la incertidumbre.

Las respuestas de los diferentes ecosistemas de la Tierra al calentamiento global pueden variar enormemente, según el tipo de ecosistema, la región donde se ubique y la velocidad con que se produzcan los cambios, entre otros factores. No serán afectados de la misma manera el pastizal pampeano que los arrecifes coralinos en Australia. Quizás en bosques tropicales cercanas al Mar Caribe o la tundra ártica las consecuencias no sean tan malas. O sí. En todo caso, no se podrá ignorar la complejidad de todas las relaciones ecológicas en juego.

Por ejemplo, en algunas regiones del mundo es probable que ocurran inundaciones permanentes de sus costas (o en algunas islas, su completa desaparición) ya que se espera que el nivel del mar aumente debido al derretimiento del hielo en la Antártida. Además de causar inundaciones, piensen en las consecuencias para las especies que viven en las zonas polares...¿Qué pasará con los lugares para anidar? ¿Y con las áreas para buscar alimentos? ¿Qué pasará con la composición química de los océanos? La reducción de la masa de hielo antártica, ¿influirá en los vientos y las corrientes oceánicas? Como ven, analizar el aumento de la temperatura es sólo asomarse al problema.

¿Qué podemos hacer nosotros?

El ser humano no es ajeno al ambiente en el que se desarrolla. Lo cierto es que desde que empezamos a cultivar alimentos hace unos 10.000 años atrás, hemos modificado nuestro entorno...para bien y para mal. Lo importante no es concentrarse en lo malo, sino ver cómo podemos contribuir a que las cosas no empeoren.

El punto fundamental es informarse. Muchas organizaciones -gubernamentales y no gubernamentales, algunas de las cuales pueden encontrar siguiendo los enlaces al final de este artículo- responsables brindan información confiable no sólo sobre el calentamiento global y sus consecuencias, sino también sobre qué podemos hacer desde nuestra vida cotidiana. Acérquense y participen de sus iniciativas y compartan el mensaje en sus hogares, sus escuelas, sus barrios.

Recuerden que tenemos la opción de hacer algo por el planeta y por sus habitantes, o mirar para el otro lado. ¿Cuál eligen?


Algunos sitios recomendados:

Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, http://www.pnuma.org/
Secretaría de Ambiente y Desarrollo Sustentable de la República Argentina, http://www.ambiente.gov.ar/
Subsecretaría de Ecología de la provincia de La Pampa, http://www.ecologialapampa.gov.ar
Alihuén, http://www.alihuen.org.ar
Fundación Vida Silvestre Argentina, http://www.vidasilvestre.org.ar

 
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